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18/09/11【日本代表】森保ジャパンの主将・青山。4年後を目指す覚悟

(写真:Getty Images)

 森保ジャパンのキャプテンマークを託されたのはやはりこの男だった。「こういう大変なときに、こういう大役を任されたけど、思いは一つ。チームを強くしたい。個人でももちろんアピールしなければいけないけど、その前にチームが勝たなければいけない」と語る青山は合宿の初日から積極的に声を出し、ランニングでも先頭を走るなど、並々ならぬ意欲を見せていた。

「森保さんで日本代表の試合に勝ちたい」と明言する青山はブラジルW杯後、一度は事実上の代表引退を協会サイドに伝えていたとも言われる。ロシアW杯直前には最終メンバーの候補として招集された。広島で3度の優勝を経験した森保一監督もスタッフとして加わっていたチームに3年ぶりの代表復帰となるはずだったが、直後のリーグ戦で右膝を負傷。一度は代表チームに合流したものの、メディカルチェックの結果、参加を断念することになった。

「本番直前のタイミングでチャンスをもらえた中、チームにも入れずケガで離脱することになり、非常に残念」とコメントを残した青山だが、運命的とも言える恩師の監督就任により、日本代表に戻ってきた。年齢は32歳だが、「W杯は出たかったし、その思いがしっかりとモチベーションとして続いているから、ここにきている」と語るように、4年後のカタールを目標としているようだ。

 連日メディアが何重にも取り囲むが、青山は同じような質問にイヤな顔一つせず答えている。チームのことを誰より考えて行動し発言できる新主将には森保監督も厚く信頼を寄せる。4年間あれば当然先発争いも生じるが、情に流される指揮官ではない。「普段から青山がやっていることをやり、いつもどおりの姿勢を示してほしい」と言葉をかけた森保監督と、「必要だから呼ばれていると思う」と語る青山。実力をしっかりと証明しながらチームを引っ張っていく覚悟はすでに表れている。

文・河治 良幸

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