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18/05/05【Jリーグ コラム】今野泰幸、35歳の鉄人がついに戦線復帰

(写真:Getty Images)

 右足首を痛めて、J1第4節・柏戦以来公式戦から遠ざかっていたG大阪の日本代表MF今野泰幸が2日の仙台戦でついにピッチに帰ってきた。

 スコアレスで折り返した後半からレヴィー・クルピ監督は前節からサブメンバー入りしていた背番号15をピッチに送り出す。もっとも、満を持しての復帰ではなかった。「まだ、痛みはある。やってみないとどれぐらいできるのか分からない」(今野)。そのプレースタイル同様、囲み取材でも実直な言葉しか口にしない背番号15にとっては文字どおりの“見切り発車”だった。

 スッキリしない右足首の状態に「オレ、もう一回思いどおりにプレーできるのかな」という不安さえ抱えていた今野だったが、ピッチに立てばいきなりトップギアに入れるのがこの男の流儀である。ゴール前の危険地帯に顔を出したり、スペースを献身的にケアしたりと、守備面のリスクマネジメントを披露。今野の不在時にはブラジル人指揮官がしばしば悩みとして口にした「攻守のバランス」が一気に改善されていく。

 もっとも、今野は守備だけの男ではない。昨季はインサイドハーフで新境地を拓き、攻撃面でもそのセンスを見せつけたが、この試合でも62分にチャンスと見るや積極的にボールに絡み、倉田にラストパス。復帰初戦で決勝ゴールをお膳立てするパフォーマンスを見せた。これにはクルピ監督も「非常に難しい状況で投入されたことを考えれば、期待に応える素晴らしいプレーをしてくれた」と手放しでの賞賛だった。

「自分自身の出来はまだまだ。それに痛みが今晩とか明日にどうなるか分からない」と右足首の状態を気にしていた今野だったが、やはり攻守両面でチームが引き締まることが証明された45分だった

「正直まだまだだけど、一歩目は踏み出せたのでよかった」。35歳の鉄人が、待望のリスタートを切った。

文・下薗 昌記

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