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18/02/27【Jリーグ】「サッカーに年齢は関係ない」。G大阪のクルピ監督、開幕戦で10代コンビ起用

(写真:Getty Images)

 24日のJリーグ開幕節、今季からG大阪を率いるレヴィー・クルピ監督は、18歳の高卒ルーキーを先発でピッチに送り込んだ。

レヴィー・クルピ監督の公式戦初戦を白星で飾れなかったG大阪だが、名古屋との開幕戦でクラブ史に新たに名を刻んだのは、まだ高校の卒業式を終えていない18歳の高卒ルーキーだった。

「サッカーに年齢は関係ない」。新体制会見でこう言い切ったクルピ監督が名古屋戦に向けて一番頭を悩ませていたのが、今野不在による中盤の再構築である。浦和から新加入した矢島を押しのける格好で開幕戦のピッチに立った福田。東福岡高ではトップ下で活躍した俊英をボランチ起用した狙いは「ボールに強くいける」(クルピ監督)というアグレッシブな運動量が目を引いたからにほかならない。

「朝までは緊張していました」と初々しい笑顔を見せた福田だが、キックオフ直後、最初に激しく競り合った相手は名古屋のジョー。慣れないポジションだけに守備面ではしばしば甘さを露呈し、1失点目も福田が和泉に振り切られたことが遠因となったが、それでも攻撃では随所に良さものぞかせた。60分間の貴重な経験を積んだ18歳は「ミスは少なくやれたと思うが、そのぶん前への仕掛けや決定的なパスを出す場面が少なかった」と冷静に振り返った。

 先発に名を連ねた18歳の福田のインパクトには及ばなかったものの、プレーでは福田以上のインパクトを見せたのがアカデミー出身者以外では初の飛び級でのプロ契約を勝ちとった中村だ。1点を追う69分に送り出された17歳は縦パスを受け、前方への推進力を発揮。78分には持ち味であるパンチの効いたシュートで名古屋を脅かす。「前を向いたときにホーシャが食いついてきていたので、左にズラしてシュートを打つのはボールをもったときにイメージできていた」。ルーキーらしからぬ冷静な分析を口にした姿には底知れぬ大物感が漂っていた。

 福田と中村の10代コンビに加えて、プロ3年目の市丸が存在感を発揮した名古屋戦。「彼らに対する評価をすぐに下すのはまだまだ早い」と指揮官は慎重だったが、ホープたちは確かな手ごたえを感じたはずだ。

文・下薗 昌記

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